1960年代中期以後,我國勞力密集產業因工資上漲等因素,逐漸失去國際競爭力,產業發展必須轉向技術密集產業。時任經濟部長的孫運璿先生認為,在此轉變的的過程中技術自主性致關重要。但欲藉「技術合作」和「外人投資」等管道引進技術,外人往往基於商業利益不願傳授。長此以往,產業界若無法解決生產技術問題,將無力生產高級工業產品,滿足市場需求提高國際競爭力。孫部長有鑑於此,乃倡議成立「工業技術研究院」,並於1972年向立法院呈略「工業技術研究院設置條例」。

「工業技術研究院設置條例」中建議將經濟部所屬「聯合工業研究所」、「金屬工業研究所」、「礦業研究所」合併成立「工業技術研究院」。由政府捐助100萬元為創立基金,並將當時三個研究所的財產全部捐贈給工業技術研究院。同時,為了使這個新的研究機構能迅速發揮功能,在最初五年內依舊參照過去三個研究所之預算,由政府給於予經費補助。至於政府對工業技術研究院的監督,則由行政院所聘任的董事會負起監督責任。此外,根據經濟部所屬「聯合工業研究所」等三個研究所的經驗,新的研究機構若屬於政府組織,其用人、待遇、採購儀器設備等,在政府的法令層層節制約束下,恐難以發揮功能達成組織任務。行政院送請立法院審議的方案中,工業技術研究院是「財團法人」的組織型態。

此設置條例呈略立法院後,引起院內外的廣泛討論。對於設立「工業技術研究院」的倡議,一般均給於肯定。但對於「財團法人」的組織型態,受到很多質疑。質疑者認為,既為財團法人就應自給自足,需要政府的經費維持其運作,又希望政府減少對其預決算和人事的干預,成為一特殊機構,政府如何監督其營運和績效呢?孫部長就當時我國的中小企業,無力進行前瞻性的工業技術的研發,也無力對此財團法人繼構進行大規模的捐助的現實,來說明政府主動性捐助的必要性。此外,立法委員對於如何具體評估工業技術研究院的績效?工業技術研究院能否與學術界密切合作?工業技術研究院成立之初接受政府捐助以五年為期限是否可行?等也提出許多問題做廣泛的討論。在歷經立法院經濟教育聯繫會議長達七次的審議,終於62年1月25日立法院三讀通過「財團法人工業技術研究院設置條例」成為工研院成立之法源依據。(本文摘錄自「工研院三十年大事紀」專書之前言,作者:陳陵援顧問)